dimanche 22 février 2015

A l'attention des lecteurs.


                                        Un bref message pour vous informer qu'au cours des quelques semaines à venir, les parutions de La Toge Et Le Glaive seront sans doute moins régulières, et pour vous en expliquer la raison. Sans entrer dans les détails, je suis en plein changement personnel et professionnel : le temps que tout se mette en place, je serai donc moins disponible. Entre autres choses, je m'apprête à quitter Nîmes pour m'installer à quelques kilomètres, près d'Orange. Je reste donc au cœur de la Narbonnaise, au milieu des vestiges romains... Je vous en dirai davantage dans un prochain article - en lien, évidemment, avec la romanité !

                                        J'essayerai toutefois de publier le plus régulièrement possible, en espérant que mon déménagement et ma reconversion professionnelle me le permettront. En attendant, vous pouvez toujours vous inscrire à la liste de diffusion (en marge à gauche) en indiquant votre adresse e-mail.

                                        A bientôt...

Bonne lecture : "Hérode le Grand" de Christian-Georges Schwentzel.


                                        Il est toujours difficile d'approcher la réalité d'un personnage historique, qu'on ne connaît le plus souvent qu'au travers de témoignages partiaux et partiels ou d'actions qu'il faut interpréter a posteriori, à l'aune de critères qui ne sont pas forcément les nôtres. Sans doute est-ce encore plus vrai lorsqu'on aborde les grandes figures antiques, notamment de par la rareté des sources et leur manque de fiabilité, mais aussi parce que l'Histoire cède parfois le pas à une légende dont le héros a quelque chose d'édifiant, bien que caricatural. Cléopâtre ou Néron en sont de bons exemples, mais le Roi Hérode n'est pas en reste.

                                        Dans l'imaginaire collectif, Hérode est ce roi mégalomane, cruel et tyrannique, qui ordonna le massacre des nouveaux-nés hébreux et fit exécuter une bonne partie de sa petite famille. Bon sang ne saurait mentir : on retient de son fils, Hérode Antipas, qu'il fit décapiter Saint Jean-Baptiste à la demande de sa belle-fille Salomé, qui l'avait séduit par sa danse lascive. Des récits rapportés par les Évangiles et à partir desquels s'est construite la légende noire de la dynastie hérodienne. Mais qu'en est-il en réalité ? Cette sinistre réputation est-elle méritée ? Qui étaient vraiment Hérode le Grand et ses descendants ? Questions d'autant plus légitimes  lorsqu'on sait que les textes bibliques contredisent les autres témoignages de l'époque, comme celui de l'historien juif Flavius Josèphe...

                                        Tel est le point de départ de "Hérode le Grand", ouvrage publié en 2011 par Christian-Georges Schwentzel, professeur en Histoire ancienne à l'université de Lorraine (Metz). S'il se présente comme la confrontation des différents textes pour tenter de dresser le portrait du roi Hérode et de ses successeurs, le livre va cependant beaucoup plus loin. Après un chapitre d'introduction rappelant le contexte géopolitique et les grands courants divisant le peuple juif, il offre une étude érudite mais passionnante de leur action politique et de la propagande dynastique. Mêlant habilement essai thématique et biographie, l'auteur a l'intelligence d'aborder son sujet sur plusieurs fronts : archéologie, numismatique, étude de textes antiques ou modernes, etc. Le texte est érudit, parfois un peu austère pour le néophyte, mais il demeure accessible et bien écrit.


"Le Roi Hérode sur son trône" (De Théophile Lybaert, 1883.)

                                        Loin du paranoïaque sadique, Hérode le Grand apparaît comme un personnage beaucoup plus complexe. De son ascension à son règne (37 à 4 avant J.C.), on découvre le parcours de ce roi qui parvint à louvoyer en permanence entre les différentes forces en présence, sachant faire la preuve de sa puissance militaire autant que de ses talents de diplomate. Présenté par l'auteur comme un Janus à double visage, Hérode est en effet un personnage dual. Roi juif et roi hellénistique, respectueux des traditions religieuses mais relais de la puissance romaine, implacable ennemi de Cléopâtre, ami d'Antoine puis d'Auguste, Hérode est un personnage de l'entre-deux : entre deux mondes, entre deux cultures, entre deux camps politiques. Un roi funambule, qui réussit à se maintenir au pouvoir dans un territoire déchiré par les querelles idéologiques et les pressions des différents groupes religieux.

                                        Le livre soulève davantage de questions qu'il n'apporte de réponses - et c'est bien normal. Car une fois posé le respect des rituels ou la fidélité à Rome, comment en déterminer la part de sincérité et la part de calcul ? L'auteur n'y prétend pas, mais il analyse avec finesse et pertinence les éléments idéologiques mis en place par Hérode pour asseoir et consolider son pouvoir, la construction a posteriori de sa légitimité dynastique, l'utilisation de l'iconographie et de la symbolique à la fois juive et hellénistique. C'est sans doute la partie la plus intéressante de l'ouvrage, qui aborde toutefois bien d'autres thématiques comme par exemple l'administration ou l'économie sous le règne d'Hérode.

                                        Quant à ses successeurs - Hérode Archélaos, les tétrarques Hérode Antipas et Philippe, Agrippa Ier, Agrippa II et Bérénice - ils se voient consacrer un dernier long chapitre évoquant leurs règnes et vies respectifs, mais mettant surtout l'accent sur la manière dont ils poursuivirent ou tentèrent de poursuivre l'action de leur ancêtre. Mais piégée dans l'inévitable escalade de la confrontation entre les Juifs et le pouvoir romain qui aboutira à la destruction du Temple de Jérusalem en 70, la dynastie hérodienne ne s'en relèvera pas.

                                        Parmi ses portraits, ceux d'Hérode Antipas et de Bérénice retiennent évidemment l'attention : le premier en raison de l'exécution de Jean-Baptiste, la seconde pour son histoire d'amour avec le futur Empereur Titus. Deux épisodes qui - et ce n'est pas un hasard - ont fourni matière à quelques sublimes œuvres picturales, littéraires ou musicales (On songe à Richard Strauss ou Oscar Wilde dans le cas de Salomé, à Racine dans celui de Bérénice)... Sur ces deux sujets, Christian-Georges Schwentzel apporte d'intéressants éclaircissements, soulignant par exemple que la danse de Salomé, alors âgée de 13 ans, tenait davantage du gracieux compliment d'une enfant plutôt que d'un striptease lascif... Comme il l'a fait pour Hérode, il confronte les textes et interroge la chronologie pour en extraire la vraisemblance. Même procédé quant à la liaison de Titus et Bérénice, recontextualisée et remise en perspective.

                                        Cependant, c'est bien le personnage d'Hérode le Grand qui écrase de son aura l'ensemble du livre. Un livre qui ne prétend pas le réhabiliter, ni le disculper des crimes qu'il a pu commettre. Sans l'en dédouaner, il souligne ainsi les nombreux succès à porter à son crédit, tant sur le plan économique que religieux ou politique. Si en refermant le livre, on ne sait toujours pas dans quelle mesure Hérode était cynique ou sincère, on a pourtant l'impression de mieux comprendre ses motivations. Et peut-être même d'avoir entraperçu son vrai visage, au détour d'une page... Enfin, tout comme le contexte juif permet de faire la lumière sur sa personnalité, le portrait d'Hérode apporte un éclairage sur le monde qui était le sien, et qui vit la naissance du christianisme.  Ce qui est déjà remarquable !





"Hérode le Grand" de Christian-Georges Schwentzel.

Éditions Flammarion, collection Pygmalion.
324 pages, 23€90.

Lien ici.


dimanche 8 février 2015

Trajan, l'Empereur venu d'Espagne.

                                        On voit souvent en Trajan le meilleur Empereur que Rome ait connu. Tel était en tous cas le jugement que les Romains eux-mêmes portaient sur lui, au point que le Sénat lui décerna de son vivant le titre d'Optimo Principi,"le meilleur des Princes". Malgré tout, les sources littéraires sur Trajan sont rares : on ne sait que peu de choses, par exemple, sur la vie privée de l'Empereur et sur son épouse Plotine (un nîmoise, au passage !) Il n'existe même aucun texte contemporain de son règne - à l'exception du Panégyrique rédigé par Pline le Jeune et de la correspondance qu'il échangea avec l'Empereur, lorsqu'il était gouverneur de Bythinie.

                                        Trajan, on le connaît surtout pour ses prouesses militaires : n'a-t-il pas porté l'Empire romain à l'apogée de son extension territoriale ? Mais derrière le soldat qu'il ne cessa jamais d'être se profile aussi l'image d'un bon administrateur, d'un Prince ferme mais diplomate et d'un infatigable bâtisseur. De plus, premier Empereur né en dehors d'Italie, son accession à la Pourpre marque un tournant, en ce qu'elle est révélatrice de la profonde transformation qu'a connu l'Empire, du développement économique et politique des provinces au cours du Ier siècle et, au final, de l'inversion du rapport de forces entre l'Urbs et les territoires conquis.



Buste de Trajan.


Un Espagnol nommé Trajan : naissance et carrière avant l'Empire. 

 

 

Trajan père. (Statue du musée du Louvre.)
Marcus Ulpius Trajan naît probablement en 53 à Italica, dans la province de la Bétique (près de l'actuelle Séville.), ville profondément latinisée. Bien que ses ancêtres aient choisi de quitter l'Ombrie dont ils étaient originaires et que sa mère soit Espagnole, Trajan est donc fondamentalement plus Romain que provincial. Il n'empêche qu'il sera la premier Empereur à être né en dehors d'Italie. Son père, également appelé Marcus Ulpius Trajan, est le premier membre de la famille à atteindre le rang sénatorial. Il faut dire qu'il a toujours soutenu Vespasien au cours des guerres civiles qui ont suivi le suicide de Néron, en 69. Après la mort du dernier Julio-Claudien, quatre généraux se sont en effet disputé sa succession : Galba, Otton et Vitellius ont régné tour à tour en l'espace de quelques semaines, jusqu'à ce que Vespasien mette tout le monde d'accord. Le père de Trajan a eu le nez creux, ce qui a grandement contribué à l'ascension sociale des Trajan. Sénateur, donc, Trajan père commande la dixième légion dans la guerre juive de 67-68, devient consul vers 70 puis gouverneur de Syrie. Il sera plus tard gouverneur de Bétique et, vers la fin de sa vie, gouverneur de la province d'Asie. C'est donc de toute évidence un homme respecté et efficace, et les postes importants qu'il occupe successivement favorisent évidemment la carrière de son fils.




Trajan. (© J.-F. Peiré / MSR)

Trajan, justement, commence par servir comme tribun sous les ordres de son père en Syrie, dans les années 70.  Toutefois, il accomplit l'essentiel de sa carrière sous le règne de Domitien : prêteur en 85, il est ensuite promu au rang de Légat et commande la Septième légion Gemina, cantonnée dans la province de l'Hispania Tarraconesis (Actuel Leon). En 89, Trajan porte sa Légion au nord du Rhin, où une révolte a éclaté contre l'Empereur régnant. Mais il arrive après la bataille, et la révolte a déjà été matée. Pas rancunier, Domitien le nomme consul deux ans plus tard.



 

                                        Le problème, c'est que Domitien est un personnage sulfureux. Il a succédé à son frère Titus, lui-même ayant régné après leur père, Vespasien. Or, sous Domitien, on se croirait revenu aux plus belles heures de Caligula ou de Néron :  décrit comme un paranoïaque-sadique-fou furieux (rayez les mentions inutiles), Domitien massacre à peu près tout ce qui bouge, avec une préférence marquée pour les Chrétiens et les Sénateurs. Que cette réputation soit ou non justifiée, il cherche en tous cas à établir un régime absolutiste et règne en tyran. En toute logique, plusieurs conjurations s'organisent mais échouent, avant que l'Empereur ne soit finalement assassiné en 96. Dans ces conditions, les marques et distinctions attribuées à Trajan sont pour le moins embarrassantes.


Domitien en Imperator. (Musées du Vatican - ©Steerpike via wikipedia.)


                                        Mais Domitien était aussi honni des Sénateurs qu'apprécié des soldats. Pour lui succéder, le Sénat porte son choix sur Nerva, un vieux Sénateur sans enfants qui, lui, n'est guère populaire auprès des légionnaires. Nerva prend alors une décision audacieuse : il s'appuie sur ce Trajan, général respecté par ses hommes, qui a combattu sur le Rhin et en Orient. Certes, ce provincial était proche de Domitien, mais la solution est politiquement habile en ce qu'elle satisfait les soldats rebelles. C'est ainsi qu'en 96, Trajan est nommé gouverneur de Germanie Supérieure, puis adopté par Nerva un an plus tard - ce qui fait de lui le successeur désigné à la Pourpre. Dès Septembre 97, il reçoit d'ailleurs des pouvoirs quasiment équivalents à ceux de Nerva.
"Voilà comment Trajan devint César et ensuite Empereur, bien que Nerva eût des parents. Mais Nerva ne préféra pas sa parenté au salut de l’État ; bien que Trajan fût Espagnol et non Italien, ni même issu d'Italien, il ne l'en adopta pas moins malgré cela, car, jusqu'à ce jour, aucun étranger n'avait été empereur des Romains ; il crut qu'il fallait examiner le mérite d'un homme et non sa patrie." (Dion Cassius, "Histoire Romaine", LXVIII - 4.)

Gravure représentant Nerva et Trajan.


                                        Trajan était sans aucun doute informé des intentions de Nerva, mais on ignore s'il s'est contenté d'observer les évènements, ou s'il a agi par l'intermédiaire de ses partisans restés à Rome, afin de se rapprocher du pouvoir. Reste que cette adoption est une fine manœuvre politique : Nerva a besoin pour le seconder d'un homme populaire et suffisamment puissant pour soutenir son autorité, sévèrement mise à mal. Trajan est sans aucun doute la meilleure option à l'heure d'endiguer l'hostilité au sein de l'armée. Celle-ci se manifeste notamment par une révolte de la garde prétorienne, premier problème dont doit se charger Trajan. Plutôt que de se précipiter à Rome pour rétablir l'autorité de son père adoptif, Trajan convoque les chefs de la mutinerie en Germanie, où il est toujours stationné, sous prétexte de leur confier une mission. Au lieu de quoi les rebelles sont purement et simplement exécutés, et cela suffit à rétablir le calme à Rome.

Trajan Empereur : l'Ibère vient.


                                        Nerva meurt le 28 Janvier 98. Une fois encore, Trajan n'est pas pressé : pour l’anecdote, apprenant qu'il a été proclamé Empereur, il remercie poliment les Sénateurs de leur confiance, et leur répond qu'il viendra à Rome dès qu'il en aura le temps ! Au lieu de regagner la ville en toute hâte, il préfère effectuer une tournée d'inspection et rendre visite aux légions basées sur le Rhin et le Danube. Avec une arrière-pensée : ces légions, acquises à Domitien, ne peuvent qu'être sensibles à cette visite, et Trajan renforce ainsi son ascendant sur les soldats et prévient toute velléité de mutinerie. En outre, cela lui permet aussi de consolider les frontières.



Trajan à la poursuite de ses ennemis. (Détail de la colonne trajane - ©Cassius Ahenobarbus via wikipedia.)

                                        Le retour de Trajan à Rome, à la fin de l'été 99, donne lieu à des manifestations de joie : une foule en liesse se presse dans la rue pour saluer son entrée dans la ville. A la surprise générale, le nouvel Empereur arrive à pied, se mêle à la population et embrasse les Sénateurs ! Cette simplicité et cette humilité, qui tranchent complètement avec l'attitude de ses prédécesseurs, lui assurent une popularité qui ne se démentira pas durant les premières années de son règne.
"Quel jour que celui où vous entrâtes, longtemps attendu et vivement désiré, dans la capitale de votre empire ! et la simplicité même de cette entrée, quels sujets elle offrit d'admiration et de joie ! Les autres princes s'avançaient, je ne dis pas montés sur un char superbe et traînés par quatre chevaux blancs, mais (ce qui est plus insultant) portés sur les épaules des hommes. Vous, César, la majesté seule de votre taille vous élevait au-dessus de la foule : c'était aussi un triomphe ; mais c'est de l'orgueil des princes, et non de la patience des peuples, que vous triomphiez. Aussi ni l'âge, ni la mauvaise santé, ni le sexe, n'arrêtèrent personne, et chacun voulut repaître ses yeux d'un spectacle si nouveau.(...). C'était partout mêmes transports, mêmes acclamations. Il était juste que tous ressentissent également la joie de votre arrivée, puisque vous étiez également venu pour tous ; et cependant l'allégresse redoublait à mesure que vous avanciez, et croissait presque à chacun de vos pas. (Pline Le Jeune, "Panégyrique", XXII.)

                                        L'accession de Trajan à la Pourpre impériale est rapidement entérinée par le Sénat : pour une fois, la succession ne fait l'objet d'aucun litige et se déroule sans accroc. Le première mesure du nouvel Empereur est la déification de son prédécesseur. Se méfiant de la garde prétorienne, qui a jadis prouvé son manque de loyauté, il passe une bonne partie de son effectif au fil de l’épée et institue une nouvelle garde impériale, composée de provinciaux - les equites singulares.


Trajan Empereur : un conservateur paternaliste.


                                        Très vite, Trajan surprend par ses talents d'administrateur, autant que par ses qualités de chef d'état. S'il sait être ferme, il peut aussi se montrer diplomate et ménage le Sénat. Ainsi, lorsque Pline le Jeune, chargé de rédiger un panégyrique du nouvel Empereur, lui rappelle qu'il doit son élection au Sénat et qu'il doit donc le consulter avant toute décision, Trajan approuve. Et il respectera toujours les formes traditionnelles des institutions - du moins en apparence, car il conserve en réalité l'intégralité des pouvoirs impériaux, et choisit par exemple lui-même les consuls. Trajan maintient donc le caractère absolu du pouvoir mais sait y mettre les formes...

                                        Par ailleurs, et bien que les caisses soient désespérément vides, il n'augmente pas les impôts et préfère dévaluer massivement la monnaie, tout en lançant une vaste enquête contre les Sénateurs et gouverneurs de provinces corrompus, les obligeant à restituer l'argent détourné. Un certain Priscus doit ainsi rembourser la modeste somme de 700 000 sesterces (à peu près 15 millions de nos euros quand même...). Trajan envoie aussi des administrateurs, les correctores, chargés d'examiner les comptes des villes et provinces en difficulté budgétaire et de  rétablir les finances.


Sesterce de Trajan.


                                        S'il rogne sur les dépenses de l’État, Trajan adopte une politique d'aide sociale ambitieuse, dans la droite ligne de celle entamée par Nerva. Il affecte ainsi des fonds spéciaux à la mise en place de mesures destinées aux nécessiteux de Rome : c'est l'alimenta, qui permet de nourrir les plus pauvres et en particulier les enfants, qui reçoivent aussi une éducation. Mais Trajan sait aussi gagner les faveurs du peuple par d'autres moyens. Il organise des combats de gladiateurs, des chasses et des courses de char, et ordonne la remise en état du Circus Maximus, alors très détérioré, portant sa capacité à 250 000 spectateurs.


"Les Marchés de Trajan". (Toile de Joseph Félix Bouchor.)

                                         Sous son règne sont également entrepris de grands travaux d'urbanisme, dont l'aménagement d'un Forum. Ce bien nommé forum de Trajan comprend alors deux bibliothèques (une en langue latine, l'autre en langue grecque), la basilique Ulpienne et la colonne (encore visible aujourd'hui) célébrant la victoire contre les Daces (voir ci-dessous). Trajan fait aussi bâtir un grand ensemble de marchés répartis sur trois étages, un complexe thermal et un nouvel aqueduc, l'Aqua Trajana, qui sera le dernier aqueduc construit pour alimenter Rome.  Il lance aussi des travaux dans le port d'Ostie et la rénovation du réseau routier, avec le pavement de certaines voies, le sur-élèvement des berges et la construction de nombreux ponts. Enfin, il fonde plusieurs colonies pour les vétérans, dont Timgad en Afrique du Nord.

"Mais combien au contraire tu vois grand pour les ouvrages publics ! Ici un portique, là des sanctuaires s'élèvent comme par enchantement, si bien qu'ils semblent non des constructions entièrement nouvelles, mais des restaurations. Ailleurs, le pourtour immense du cirque rivalise avec la beauté des temples, lieu digne du peuple vainqueur du monde." (Pline Le Jeune, "Panégyrique", LI.)

                                        En ce qui concerne les Chrétiens, largement persécutés sous Domitien, ils connaissent un répit sous Trajan. S'il réprime fermement les mouvements séditieux fomentés par les Chrétiens les plus extrémistes, il ordonne dans une lettre adressée à Pline, alors gouverneur de Bythinie, d'éviter les poursuites systématiques :
"Il n'y a pas à les [les Chrétiens] poursuivre d'office. S'ils sont dénoncés et convaincus, il faut les condamner (...). Quant aux dénonciations anonymes, elles ne doivent jouer aucun rôle dans quelque accusation que ce soit ; c'est un procédé détestable qui n'est plus de notre temps." (Pline Le Jeune, "Lettres", X-97.)
De manière générale, Trajan fait preuve de tolérance, dans la mesure où l'autorité impériale n'est pas remise en cause.

                                        Il faut dire que les valeurs du christianisme ne doivent pas paraître tellement extravagantes à Trajan : adepte du stoïcisme, sans doute y trouve-t-il certains rapprochements. A ce titre, Trajan apparaît comme un homme de devoir, qui œuvre avant tout pour l’État et veut agir au nom du Bien. Dans la sphère privée, il mène une vie simple voire spartiate et, loin des débauches de luxe d'un Néron ou d'un Domitien, il reste accessible, fidèle à la première impression faite au peuple romain lors de son entrée dans la ville - sans toutefois se départir de la dignité qui sied à un Empereur. Ce mélange d'humilité et d'honneur plaît aux Romains, qui voient en lui l'image de la vertu. Eutrope rapporte que Trajan aimait à dire qu'il "faisait aux particuliers, étant empereur, l'accueil qu'il eût désiré des empereurs quand il ne l'était pas". (Eutrope, "Abrégé d'Histoire Romaine", VIII - 5.)

Trajan : Viril mais correct.


                                        Trajan accomplit l'exploit d'être aimé et apprécié de tous : sa collaboration avec le Sénat se déroule paisiblement, les habitants des provinces apprécient cet Empereur d'origine hispanique, les légionnaires le reconnaissent comme un des leurs, le peuple est enchanté de sa simplicité, et les intellectuels applaudissent la relative absence de censure et aussi son intérêt pour la philosophie. Car si Trajan n'est pas forcément un homme de culture comme le peut l'être un Marc Aurèle, le stoïcisme ne lui est pas étranger. On rapporte ainsi qu'en campagne, il emmenait avec lui le rhéteur Dion Chrysostome, pour discuter avec lui de philosophie. 



"Trajan donnant des audiences publiques." (Noël Coypel.)

                                        Grand gaillard solide aux traits marqués et au visage énergique, Trajan est avant tout un homme d'action, qui ne semble pas goûter à la politique et aux intrigues de cour. Une petite anecdote est assez révélatrice : lorsque lui parviennent en 108 des rumeurs accusant son ami le Sénateur Licinius Sura de comploter contre lui, Trajan s'invite tout simplement à dîner chez lui ! Et  il met un point d'honneur à manger tout ce qu'on lui sert, et va même jusqu'à se faire raser par son barbier, pour bien montrer qu'il a toute confiance en son hôte. Bref, un type viril mais correct, qui, avant d'être un administrateur d'Empire, reste un général et un homme de guerre. J'ai déjà souligné que notre homme était aimé et respecté par l'armée. Cette popularité n'est pas uniquement imputable à ses indéniables qualités de meneur ou à ses exploits militaires, mais aussi et surtout à la manière dont Trajan, tout comme il sait faire preuve de simplicité et de proximité envers le peuple, agit de même avec les légionnaires dont il partage le quotidien. Allant à pied lors des longues marches, il lutte en première ligne, connaît les soldats par leur nom et s'enquiert personnellement de la santé des blessés, auprès desquels il dépêche même Criton, son médecin personnel. 

                                        Reste que l'Empereur n'a pas que des qualités. Entre autres choses, il aime le vin. Beaucoup, voire un peu trop. Au point que, conscient de cette faiblesse, Trajan en vient à... interdire qu'on obéisse aux ordres qu'il donne en sortant de table ! On peut ajouter que, marié à Plotine avant son adoption par Nerva, Trajan n'aura jamais d'enfant : à sa décharge, il préfère les jeunes éphèbes, et en particulier les jeunes soldats et les jolis acteurs, comme le célèbre pantomime de l'époque, Pylades. Néanmoins, Trajan n'a rien d'un débauché et ses liaisons ne font jamais scandale - ce qui tient autant à la discrétion de l'Empereur qu'à la bienveillante compréhension de son épouse qui aime à répéter qu'elle est heureuse en ménage car, si son mari la trompe, c'est toujours avec un jeune garçon, et jamais avec une femme !


Plotine.


Une guerre peut en cacher une autre : les Daces et les Parthes.


                                        Mais si l'on se souvient surtout de Trajan aujourd'hui, c'est avant tout comme homme de guerre. Deux conflits majeurs marquent son règne : la conquête de la Dacie, et la guerre contre les Parthes.

                                        Tout d'abord, Trajan entreprend de conquérir la Dacie (Roumanie actuelle), alors gouvernée par le Roi Décébale. Officiellement, il s'agit de mettre un terme à l'accord négocié par Domitien, qui oblige Rome à verser de lourds tributs à Décébale. En réalité,  les baisses d'impôt consenties par Trajan doivent être compensées - et le sous-sol dace regorge justement de richesses, et principalement de mines d'or. Au terme de deux campagnes (au cours des années 101 - 102 et 105 - 106), Trajan a fait main basse sur ces ressources minières, quasiment exterminé les Daces, vaincu Décébale qui est contraint au suicide, et la région devient une province romaine. Cette guerre marque la dernière grande conquête de l’Histoire de l'Empire romain, qui atteint à ce moment-là son apogée territoriale. L'histoire des guerres daces est illustrée par les impressionnantes sculptures qui s'étendent en spirale tout autour de la célèbre colonne trajane, que j'ai déjà évoquée ci-dessus.


La colonne trajane.

                                        Après avoir fait un sort aux Daces, Trajan se tourne vers l'Orient et plus précisément vers l'Empire parthe. Cette fois, l'Arménie est au cœur du conflit : autrefois vassal de Rome, ce royaume est un point de discorde incessant entre romains et Parthes. Or, les Parthes ont renversé le roi d'Arménie, et l'ont remplacé par un souverain qui leur est nettement plus favorable. En 106, Trajan a déjà annexé l'Arabie Pétrée, centre névralgique d'une route caravanière reliant les villes de Petra et Bostra. Cette fois, la conquête ne s'est pas faite par les armes car, impressionnée par les victoires romaines, l'Arabie s'est soumise d'elle-même, devenant un royaume-client. C'est une base idéale pour lancer la campagne contre les Parthes. Trajan rassemble donc ses légions, et il ne fait pas de quartier : il conquiert l'Arménie en 114, la Mésopotamie et l'Assyrie en 115. La même année, il fait même tomber Ctésiphon, la capitale des Parthes. Marchant sur les traces de son héros Alexandre le Grand, Trajan a finalement accompli le rêve de César, Antoine et Crassus et a conquis l'Orient. La victoire semble assurée.


L'armée romaine en marche. (Détail de la colonne trajane.)

                                        Sauf que non. A Rome, certains sénateurs commencent à rechigner, jugeant que l'expansion de l'Empire est trop importante. Surtout, les Juifs de Chypre, de Cyrène et d’Égypte se soulèvent et les émeutes essaiment dans tout l'Orient, menaçant les nouvelles possessions romaines. Pour couronner le tout, les états récemment conquis se révoltent, obligeant Trajan à battre en retraite, de peur de se retrouver coupé de sa base et piégé en territoire ennemi.  Pour se sortir de ce bourbier, l'Empereur est contraint de signer la paix avec les Parthes, leur restituant une... partie de la Parthie (!) et leur abandonnant l'Arménie. Ces revers ternissent la réputation de Trajan, jusqu'à lors invaincu, et il reprend finalement le chemin de Rome - qu'il ne reverra jamais. En route, il est frappé par un accident vasculaire cérébral qui le laisse partiellement paralysé, et il meurt peu après, le 8 Août 117 à Sélinonte, en Cilicie. (Turquie actuelle). Il est incinéré sur place, et ses cendres sont rapatriées à Rome, où elles sont placées dans une urne d'or, dans le socle de la colonne trajane. Lui-même est immédiatement divinisé par le Sénat.


En guise de conclusion.


                                        La succession de Trajan ne se fait pas sans heurts. A priori, Trajan avait toute confiance en un de ses généraux, Lucius Quietus, et peut-être envisageait-il de lui confier l'Empire. Mais coup de théâtre : le jour suivant le décès de Trajan, son épouse Plotine annonce qu'il a adopté son neveu Hadrien sur son lit de mort. Plotine a-t-elle falsifié le testament de son défunt mari, comme on le pense souvent ? Probablement, d'autant que Lucius Quietus est rapidement exécuté par un proche d'Hadrien. Ce dernier nie en avoir donné l'ordre, mais l'assassin n'en est pas moins nommé sénateur dans la foulée... Malgré tout, Trajan n'avait apparemment pas pris de dispositions définitives pour régler sa succession, et le subterfuge de Plotine permet au moins d'éviter une nouvelle lutte sanglante entre prétendants.



Buste d'Hadrien jeune.


                                        Devenu Empereur, Hadrien retire les troupes de Mésopotamie et d'Arménie, et il met un terme à la politique expansionniste romaine, anéantissant le rêve d'un Empire infini que semblait caresser Trajan.  Malgré cela, Trajan est souvent considéré comme l'un des meilleurs Empereurs que Rome ait connu, et non sans raison : au cours de ses 9 années de règne, ses exploits militaires portent l'Empire à l'apogée de son expansion territoriale, il assoit l'administration impériale et contribue à embellir Rome par une politique de construction ambitieuse. Sa renommée est telle que, trois siècles plus tard, le sénat romain souhaite aux nouveaux empereurs d'être "plus heureux qu'Auguste et meilleur que Trajan" ("Felicior Augusto , melior Trajan").

                                        Montesquieu lui-même appuie cette idée, en écrivant dans son ouvrage sur les causes de la décadence de l'Empire romain :
 "Nerva adopta Trajan, prince le plus accompli dont l'histoire ait jamais parlé. Ce fut un bonheur d'être né sous son règne. Il n'y en eut point de si heureux ni de si glorieux pour le peuple romain. Grand homme d'état, grand capitaine, ayant un cœur bon qui le portait au bien, un esprit éclairé qui le montrait le meilleur, une âme noble, grande, belle, avec toutes les vertus, n'étant extrême sur aucune. Enfin l'homme le plus propre à honorer la nature humaine, et à représenter la divine". (Montesquieu, "Considérations sur les causes de la grandeur des Romains et de leur décadence.", XV.)


"La justice de Trajan". (Eugène Delacroix - détail.)

                                        Il n'est pas évident de porter un jugement sur un homme à posteriori mais, au contraire de Paul Veyne qui voit en lui un "soudard bas du front", je dois reconnaître que j'ai une certaine affection pour Trajan. Certes militaire dans l'âme, il est l'archétype de l'Empereur paternaliste, ferme mais juste, proche du peuple mais sans se départir de l'auctoritas attachée sa fonction. Évidemment, les sources sont rares et très partiales - le terme de Panégyrique par exemple vous avait sûrement mis sur la voie - et il est donc difficile de livrer un portrait précis de Trajan, qui apparaît quasiment doté de toutes les qualités, et de rares défauts qui ne le rendent que plus sympathique... Pas sûr que les Daces apprécient !  En revanche, les Roumains semblent plus enthousiastes puisque leur hymne national, "Éveille-Toi, Roumain !", célèbre Trajan :
"Maintenant ou jamais, montrons au monde
Que dans nos veines coule encore le sang romain,
Et que nos poitrines gardent avec fierté
Un nom victorieux, héritier de Trajan !"
Alors que l'hymne espagnol se fiche de Trajan comme de l'an 98 (celui de son accession à l'Empire), c'est quand même un comble !

dimanche 1 février 2015

Plebs, saison 2 : Salve, Grumio !


                                        Ceux qui me suivent régulièrement commencent à le savoir : je suis une fana de séries TV et une acharnée de l'Antiquité romaine. A ma grande joie, il arrive que mes deux obsessions convergent, pour le meilleur ou pour le pire. Et justement, le meilleur et le pire se côtoient dans "Plebs", série britannique dont la saison 2 a récemment été diffusée sur ITV2. Je vous avais parlé de la première saison de cet ovni télévisuel (ici), que j'avais beaucoup appréciée en dépit de quelques réserves. Globalement, je porte exactement le même jugement sur la suite des aventures des trois improbables héros : c'est souvent extrêmement drôle, formidablement rythmé, mais ça ne vole pas très haut. Tant pis, il faut savoir assumer ses mauvais goûts...

                                        Revoilà donc Marcus, Stylax et Grumio, toujours égaux à eux-mêmes. Nos trois losers fauchés accumulent les (mauvaises) idées et les stratagèmes (foireux) pour atteindre leurs buts respectifs. A savoir : Marcus cherche toujours à séduire Cynthia, sa jolie voisine un peu nunuche ; Stylax nourrit l'ambition d'intégrer les cercles branchés de l'Urbs et de coucher avec le plus de filles possible ; et leur esclave Grumio ne veut pas en fiche une rame.



Arrête-ton char, Stylax ! (©ITV2.)


                                         Quid novi sub sole ? Pas grand chose. Si Marcus galère lamentablement au fil des épisodes, il va finalement voir ses efforts couronnés de succès - au-delà de ses espérances... Stylax, de son côté, décide de se lancer dans la carrière d'aurige pour crâner devant les filles - même s'il a juste assez d'argent pour se payer la tenue et n'a jamais conduit un char de sa vie ! Enfin, Grumio se retrouve impliqué dans les combines du proprio, poursuivi par la police pour trafic de drogue. En parallèle, de nouvelles mésaventures toujours plus délirantes attendent nos hurluberlus. Et il n'y en a pas un pour rattraper l'autre ! Marcus achète un nouvel esclave  complètement psychopathe et drague une prostituée sans comprendre que la belle monnaye ses charmes. Stylax cherche désespérément de l'argent pour financer ses cours de conduite, envisageant comme options le chantage ou le sponsoring d'un riche mécène apparemment un peu trop gay... Quant à Grumio, voilà qu'il se découvre la fibre paternelle en ramassant un nouveau-né dans les ordures !

                                        A cela s'ajoutent des personnages secondaires complètement barrés : la jolie Cynthia en actrice ratée, le collègue Aurelius sur le point de se marier, Flavia la patronne dévergondée et autoritaire, l'inénarrable proprio aux prises avec les vigiles, l'avocat aux dents longues qui a un compte à régler avec Marcus...

                                        Cette nouvelle saison s'appuie sur les mêmes ressorts comiques que la première, à savoir l'absurde et l'anachronisme. Par exemple, Stylax et Aurelius sont victimes du progrès, respectivement remplacés dans leurs fonctions de déchiqueteur et porteur d'eau par un... braséro et une table ! On parle aussi de tri sélectif (dans quel bac doit-on jeter les bébés qu'on veut abandonner ?), d'immigration et de reconduite à la frontière, et de politique dans un épisode hilarant qui voit nos héros faire la claque pour un candidat aux élections. Même la musique reggae qui rythme les séquences participe au décalage. Et si les plaisanteries scatologiques et les blagues au-dessous de la ceinture sont toujours omniprésentes, certaines séquences sont plus sympathiques bien qu'attendues, comme l'imbroglio amoureux dans lequel se trouve embarqué ce pauvre Marcus.


Stylax, Marcus et Grumio : when in Rome... (©ITV2.)


                                        Malgré tout, je reste ambivalente et ne suis pas entièrement convaincue par cette nouvelle salve d'épisodes. Certes, les acteurs sont toujours formidables dans la caricature comique, mais la première partie donne l'impression que les auteurs tournent en rond, peinant à se renouveler et privilégiant la vulgarité aux réparties amusantes et aux jeux de mots plus subtils. De ce point de vue, les deux premiers épisodes sont tellement catastrophiques que j'ai failli laisser mes Romains en plan ! J'ai persévéré pour l'amour de Rome - et parce que la série ne comporte que 6 épisodes - et je ne le regrette pas. Car en dépit de cette introduction laborieuse, "Plebs" finit par retrouver son rythme et elle devient plus structurée, développant un aspect feuilletonnant conduit en parallèle des intrigues conclues à chaque épisode. Ce qui est d'autant plus intéressant que la conclusion, avec un mini-cliffhanger, est assez prometteuse pour la suite.

                                        En résumé, cette deuxième saison  ne dépare pas de la première, dont elle accentue tous les bons et les mauvais côtés. Quelques excellents épisodes et des gags percutants, des situations vraiment amusantes et des répliques qui font mouche assurent au téléspectateur de passer un bon moment. On n'est pas chez les Monty Pythons, on en est même loin, mais on rit franchement et on prend du plaisir. "Plebs" fait le job. Ni plus, ni moins - mais c'est déjà pas mal.


"Plebs" saison 2, diffusée sur ITV2. 
Pas de diffusion prévue en France à ma connaissance, ni de sortie DVD (mais la saison 1 était disponible chez Amazon.). La bande annonce est visible sur Youtube et les épisodes facilement trouvables. (Je dis ça, je ne dis rien...)

samedi 24 janvier 2015

Musée d'Arles Antique : envoyez vos photos !


                                        Quand on aime, on a toujours vingt ans... Vingt ans, c'est justement l'âge du Musée départemental d'Arles Antique. Vingt ans que sont regroupés dans ce bâtiment ultra-moderne posé au bord du Rhône quelques-uns des plus beaux témoignages archéologiques régionaux, et que le Musée ne cesse de se renouveler en exposant par exemple son célèbre buste de César ou plus récemment l'épave d'un vaisseau découvert au fond du fleuve. L'institution est rapidement devenue un lieu incontournable, accueillant depuis son ouverture plus de deux millions de visiteurs venus découvrir ses trésors au gré d'expositions événementielles ou au fil des collections permanentes qui révèlent le quotidien de la province romaine de la Narbonnaise.

                                        C'est donc un anniversaire très particulier, auquel vous êtes tous conviés à participer au travers d'une initiative originale et vraiment sympathique : une expo photo dont vous êtes les héros ! Le musée sollicite en effet le public et lance une grande collecte photographique en vue d'une exposition joliment intitulée "L'antique e(s)t nous", prévue au printemps 2015.







                                        Vous voulez être de la fête ? Rien de plus simple : il vous suffit de fouiller dans vos albums de famille et d'en extraire les photos vous montrant à côté d'un monument antique ou d'un site archéologique du pourtour méditerranéen. De Rome à Athènes, de Pétra à Carthage, d'Alexandrie à Naples, en passant par Syracuse, Tarragone ou Mérida - mais Nîmes, Fréjus ou une bonne vieille borne milliaire, ça marche aussi. L'idée est moins de montrer ces vestiges que d'illustrer la manière dont ils s'intègrent dans notre vie : comment ils s'inscrivent dans des paysages qui nous sont familiers, comment ce prestigieux passé s'insère dans notre quotidien, comment encore nous nous l'approprions comme décor de nos souvenirs les plus anodins (le pique-nique dans les arènes de Cimiez) ou les plus émouvants (photos de voyage, de mariage, etc.) Collision inattendue de deux passés, notre histoire personnelle se superpose à l'Antiquité lointaine qui a façonné notre culture et notre société.

                                        A titre personnel, je vous avoue que je trouve l'idée aussi émouvante qu'amusante. Émouvante parce que perce parfois un sentiment doux-amer, l'illustration du Carpe diem cher à Horace. D'une certaine manière, la confrontation de l'instant éphémère ainsi capturé et des vestiges d'une civilisation disparue symbolise ce vain désir de retenir le temps qui passe, de capturer les moments heureux avant qu'ils ne s'enfuient. Mais amusante aussi, parce qu'on a tous posé à côté du Colisée ou devant les Arènes, fier comme Artaban et en se prenant un peu pour le Roi du monde ! Ces sentiments mêlés, cet enchevêtrement de nostalgie et de joies ressuscitées : voilà les moments de vie qui représentent cet Antique e(s)t nous.


© 001
  Françoise Denise Éphèse 1971


                                        Après l'envolée lyrique, soyons pragmatiques ! Pour participer, dépêchez-vous car vous n'avez que jusqu'à la fin du mois. (N.B. : J'avais précisé que seules les photos argentiques étaient acceptées : c'était une erreur, vous pouvez vous lâcher et envoyer du numérique !!) Plusieurs solutions s'offrent à vous :
  • Numérisez vos photos de famille et envoyez-les par courriel à 20ans.mdaa@cg13.fr (Un seul cliché par envoi.)
  • Déposez-les à l’accueil du musée ou dans une des bibliothèque du réseau de la bibliothèque départementale des Bouches-du-Rhône (liste sur Internet)

Dans tous les cas, il vous faudra remplir une fiche d'informations (lieu, date, etc.) et une autorisation d'utilisation. Ces deux documents sont disponibles dans les points de collecte et sur le site du Musée ( www.arles-antique.cg13.fr)


Pour tout renseignements :  04 13 31 51 53 / 20ans.mdaa@cg13.fr

dimanche 4 janvier 2015

Zodiaque et mythologie. (Partie 2.)

                                        Deuxième partie de notre tour du zodiaque et des mythes attachés aux différents signes. Reprenons-là où nous en étions restés : après la Vierge vient la Balance, ce qui  tombe d'autant mieux que les deux symboles sont étroitement liés...


La Balance.


                                        C'est le seul symbole inanimé du zodiaque. Deux récits sont généralement évoqués en ce qui concerne cette constellation. Dans le premier cas, on considère que la Balance est un prolongement de la constellation de la Vierge, et qu'il s'agit de l'attribut de la Déesse de la justice Astrée.

                                        On reste dans la famille avec la seconde légende, qui rattache la Balance à Thémis, la mère d'Astrée. Déesse archaïque, elle est l'une des premières épouses de Zeus et, selon Homère, elle est surtout la personnification de l'ordre établi et des lois. Présidant aux délibérations des Dieux et des hommes, elle assure l'équité des décisions ; elle tient dans ses mains une épée et une balance, et elle est représentée les yeux bandés pour illustrer son impartialité. Au passage, notons que c'est sous le règne de la Balance que se produit l'équinoxe d'automne, où jour et nuit sont de la même durée.

Thémis, symbole de la justice. (Parlement de Bourgogne, cour d'appel de Dijon © Dicom - J. Jaunet.)


Le Scorpion.


                                        Le signe du Scorpion est toujours associé à la figure d'Orion, mais on rencontre plusieurs légendes pour expliquer sa présence au sein du zodiaque. Fils de Poséidon, de Zeus, ou d'un paysan qui accueillit les Dieux de l'Olympe, Orion est en tous cas un géant d'une grande beauté. Un des mythes veut qu'après bien des péripéties, il soit devenu chasseur auprès d'Artémis. Mais sous le charme, Eos l'enlève, provoquant la fureur d'Artémis qui tue Orion d'une flèche. Pour d'autres mythographes, la mort d'Orion est accidentelle : Apollon, jaloux d'Orion, défie sa sœur de planter sa flèche dans un point émergeant de la mer : elle y parvient, mais c'était en fait la tête d'Orion qui faisait trempette ! Troisième version : Orion ayant tenté de violer Artémis, la Déesse fait sortir de terre un scorpion qui lui inflige une piqûre mortelle.

                                        Enfin, une nouvelle légende raconte une autre version de la mort d'Orion, mettant cette fois en scène Héra. Chasseur émérite, le géant ne cesse de crâner et d'étaler ses exploits. Ce qui irrite fortement Héra, bien décidée à enseigner l'humilité à ce vantard... Elle demande donc à un scorpion de se planquer dans les fourrés, et de piquer Orion lorsque celui-ci passera à sa portée : empoisonné par le venin, Orion tombe raide mort - terrassé par une bête minuscule, quand il a tué les fauves les plus féroces.

                                        Quoi qu'il en soit, le scorpion est transformé en constellation pour services rendus. Et Orion aussi, par la même occasion : juste à côté du scorpion, la constellation qui porte son nom semble fuir pour l'éternité la piqûre de l'insecte fatal...


"Diane auprès du cadavre d'Orion." (Toile de  Daniel Seiter - Musée du Louvre.)


Le Sagittaire.


                                        Il s'agit d'un centaure - mais pas de n'importe lequel. En règle général, les centaures sont des créatures assez peu recommandables : ces êtres au corps de cheval et à buste humain sont violents, bas du front, portés sur la bouteille et ils se nourrissent de chair crue. Exceptions dans cette bande de sauvages débridés, Pholos et Chiron se distinguent par leur bonté et leur sagesse. C'est le second qui nous intéresse ici. Contrairement aux autres centaures, il est le fils de Cronos et de l'Océanide Philyra - il doit son étrange forme au fait que son père, pour l'engendrer, se soit changé en cheval. Élevé par Artémis et Apollon, Chiron apprend l'art de la médecine et de la chasse, dispensant ensuite son immense savoir auprès d'élèves aussi renommés que Jason, Castor et Pollux, Ulysse, Nestor, Achille ou Asclépios (Dieu de la médecine).

                                        Mais Chiron est accidentellement blessé par Héraclès : lors d'un combat l'opposant aux autres centaures, le Héros lui tire dans la cuisse une flèche imprégnée du sang de l'Hydre de Lerne. Immortel de naissance, Chiron est condamné à souffrir éternellement à cause du poison, mais il obtient des Dieux l'autorisation d’offrir son immortalité à Prométhée et peut expirer en paix. Zeus lui accorde une place dans les Cieux, sous la forme de la constellation du sagittaire, pour rendre hommage à ses nombreux talents et à sa bonté. 



Achille éduqué par Chiron. (Fresque d’Herculanum - Musée archéo de Naples - via wikipedia.)


Le Capricorne.


                                         Ici aussi, les mythographes avancent plusieurs hypothèses. Pour certains, le capricorne serait Égipan, faune ayant aidé Zeus à récupérer ses tendons, volés par le monstre Typhon. Fuyant l'horrible créature, Égipan aurait plongé dans la mer, se transformant en être mi-chèvre, mi-poisson. J'aurai l'occasion d'y revenir, puisque je compte bientôt consacrer quelques lignes à ces Égipans.

                                        Mais le plus souvent, on rapproche le capricorne d'Amalthée, nourrice de Zeus. Le père du Dieu, Cronos, a la fâcheuse habitude de dévorer ses enfants pour éviter que ceux-ci ne l'évincent de son trône. Heureusement sa mère, Rhéa, parvient à le soustraire à son cruel géniteur : elle l'emporte sur le mont Ida où elle le confie à Amalthée. Dans les traditions archaïques, Amalthée est la nymphe qui recueille le divin nourrisson; dans d'autres versions, il s'agit de la chèvre qui l'allaite.

                                        Nymphe ou chèvre, Amalthée veille consciencieusement sur le divin bambin, réunissant par exemple autour de lui danseurs et chanteurs, dont le tapage couvrent les pleurs et les cris du bébé. Mais l'enfant est tellement robuste qu'un jour, il brise accidentellement une corne de la chèvre  ! Confus, Zeus l'offre aux nymphes en leur promettant qu'elle se remplira désormais de tout ce qu'elles désireront : c'est la corne d'abondance. Quant à la chèvre Amalthée, son dévouement lui vaut une place au firmament.


"Zeus allaité par la chèvre Amalthée." (Le Bernin - Rome, galerie Borghèse.)


Le Verseau.

                                        A consommer avec modération puisqu'à l'origine, le Verseau ne  verse pas que de l'eau... Le signe représente en fait Ganymède, fils de Tros et de Callirhoe, descendant direct de rois troyens. Il est surtout réputé pour sa remarquable beauté qui charme tous les Dieux, et Zeus en premier lieu. Un jour, alors que le jeune adolescent surveille le troupeau de son père, le Dieu se change en aigle et le prend entre ses serres, l'enlevant sur l'Olympe. Là, devenu immortel, Ganymède remplit la fonction d'échanson et verse aux Dieux hydromel et ambroisie.

                                        Si Tros est assez mécontent de voir son fils ainsi kidnappé par Zeus, il finit par s'apaiser en recevant la visite d'Hermès, envoyé en médiateur. Le négociateur lui vante les avantages de la nouvelle situation de Ganymède (immortalité, poste de prestige, etc.) et lui offre en compensation des chevaux capables de courir sur l'eau, un cep de vigne et une coupe en or. L'irascible Héra est plus difficile à calmer : folle de jalousie, elle ne cesse de harceler son époux qui, de guerre lasse, éloigne Ganymède en le plaçant dans le ciel, sous la forme de la constellation du Verseau. Ce qui n'empêchera pas Héra d'ourdir le complot conduisant à la guerre de Troie et à la destruction de la patrie de son rival.

"L'enlèvement de Ganymède". (Toile de Pierre-Paul Rubens, Musée du Prado, Madrid.)

Les Poissons.


                                        Il est temps de conclure avec les Poissons. Et à signe double, double légende ! Le premier mythe met en scène Typhon. Nous avons déjà parlé de cette terrible bestiole, mais sachez que Typhon est un monstre effrayant, au corps couvert d'écailles et dont les cent gueules vomissent du feu, engendré par Gaïa pour attaquer les Dieux de l'Olympe.  Du coup, on comprend la panique d'Aphrodite et d Éros, qui voient surgir la créature devant eux : affolés, la mère et le fils se jettent dans la mer, se transformant en poissons pour fuir leur ennemi. (Selon une autre version, ce sont des dauphins qui les transportent de l'autre côté de la mer.)

                                        Le second mythe rapporte l'histoire d’Amphitrite, fille de Nérée. Alors qu'elle danse avec ses 49 sœurs près de l'île de Naxos, Poséidon l'aperçoit et en tombe amoureux. Mais la belle se refuse à lui et prend la poudre d'escampette, se réfugiant aux confins des océans. Un dauphin la retrouve, l'enlève, et la ramène auprès de Poséidon qui l'épouse. Quant au cétacé, on le remercie en le plaçant au nombre des constellations.


Amphitrite et Poséidon. (Mosaïque du IVème s; - Musée du Louvre.)



                                        Voilà ! Vous ignorez toujours si vous tomberez amoureux ou si vous aurez une promotion en 2015, mais vous savez au moins quel mythe antique est associé à votre signe zodiacal. A défaut de prédiction, je vous souhaite quand même une excellente année, la tête pleine d'étoiles et de récits mythologiques...


Petite pause pour la Toge et le Glaive - qui revient d'ici peu. Pas de vacances pendant les fêtes, mais maintenant, on récupère des agapes et des orgies romaines !

dimanche 28 décembre 2014

Zodiaque et mythologie. (Partie 1)

                                        Tous les ans en Janvier, les magazines vous promettent votre horoscope pour l'année à venir : en fonction de votre signe zodiacal, vous y découvrez ce que vous réservent les prochains mois sur le plan amoureux, professionnel ou de la santé. Je suppose que mon cas personnel reflète celui de beaucoup de gens : je n'y crois pas... mais je lis quand même ! On ne sait jamais, et si je dois vraiment rencontrer l'amour le 15 Mars, autant éviter de sortir en jogging et pas maquillée ce jour-là... Cela étant, je ne suis pas Madame Irma et je m'abstiendrai donc de sacrifier à cette tradition. En revanche, je peux en profiter pour aborder un autre aspect relatif aux signes du zodiaque : si à l'origine, ils n'étaient pas liés à la mythologie, la tradition gréco-romaine les y a progressivement inclus en les reliant à diverses légendes. C'est ce que nous allons découvrir dans cet article en deux parties - pour terminer 2014 et entamer 2015.

                                        Pour commencer, qu'est-ce que le zodiaque et qui en est à l'origine ? Le mot en lui-même vient du Grec, Zôdion signifiant "petit animal". Il s'agit de la division symbolique en 12 parties de l'espace du ciel que le soleil parcourt durant l'année. Chacune de ces parties comprend une constellation, qui donne son nom à un signe astrologique. C'est d'abord la disposition des étoiles qui a évoqué l'idée du symbole rattaché à la constellation, avant que celui-ci ne soit lié à une légende mythologique. Le poète Ausone les cite ainsi, dans l'ordre du parcours solaire :
"Vient ensuite cette zone de signes que composent douze constellations : le Bélier, le Taureau, les Gémeaux, le Cancer, le Lion, la Vierge, la Balance, le Scorpion, le Sagittaire, le Capricorne, le Verseau, et les Poissons." (Ausone, Fragments divers.)




                                        La question fait encore débat mais, si l'on rencontre quelques opinions divergentes, la plupart des historiens attribuent l'invention du zodiaque aux Babyloniens. Par leur intermédiaire, le système aurait été adopté par les Grecs et ensuite transmis aux autres peuples du pourtour méditerranéen - Romains inclus. L'astrologie connaît un réel développement à Rome au début de notre ère : pour les Anciens, l'astrologie n'a rien à voir avec l'idée que nous nous en faisons généralement puisqu'il s'agit d'une science, au même titre que les mathématiques ou la médecine. Le thème astral se base sur des calculs et observations complexes - bien loin de l'horoscope hebdomadaire de Elle ! L'engouement est tel que l'Empereur Tibère, par exemple, se passionne pour  la discipline, qu'il pratique lui-même en amateur. Il a toute confiance en son astrologue personnel, Thrasyllus, qu'il consulte sur les sujets les plus variés. Voilà qui mérite un article plus complet, ce qui sera sans doute fait prochainement...

                                        A l'origine, les symboles du zodiaque évoquaient le calendrier des travaux agricoles ou les phénomènes astronomiques et météorologiques observés au cours des saisons. Par exemple, le Bélier, le Taureau et les Gémeaux (d'abord représentés par deux chèvres) illustraient les mois de printemps ; la Balance représentait la période au cours de laquelle le jour et la nuit ont des durées égales ; le Sagittaire signifiait la saison de la chasse ; le Verseau la saison des pluies, etc. Cette symbolique a progressivement disparu, et adoptés par les Grecs, les animaux ou figures choisis pour personnifier les constellations ont été assimilés aux légendes mythologiques. Ces croyances ne sont pas toujours unanimes et on rencontre parfois plusieurs versions voire plusieurs personnages différents, associés à un seul et même signe. J'ai choisi de privilégier les plus communément évoqués.


Le Bélier.


                                        Le Bélier du signe éponyme, c'est celui de la Toison d'Or. L'histoire commence lorsque le Roi de Béotie, Athamas, se lasse de son épouse Néphélé dont il avait eu deux enfants - un fils nommé Phrixus et une fille appelée Helle. Le goujat renvoie sa femme et se remarie avec Ino, qui lui donne à son tour deux fils. Jalouse des enfants de Néphélé, et craignant que Phrixus ne supplante son propre rejeton dans l'ordre de succession, Ino décide de les faire tuer. Pour cela, elle fait griller les semences destinées à la récolte de blé, rendant les graines stériles. Consterné par l'absence de moisson et la famine à laquelle son peuple est condamné, Athamas consulte l'oracle. Or, Ino a soudoyé les messagers, qui accusent Phrixus et Helle d'être responsables de la colère des Dieux. Seule leur mort pourrait les apaiser... Accablé de chagrin, Athamas se résigne à sacrifier ses enfants.

Phrixus et Helle sauvé par Chrysomallos. (Vase lucanien, ©Harvard University.)



                                        C'était compter sans Zeus : imploré par Néphélé, il envoie à la rescousse le bélier à la toison d'or, Chrysomallos. Conduit par Hermès, l'ovin divin charge les deux enfants sur son dos et s'envole allègrement par-delà les mers. Manque de chance, Helle se penche un peu trop et - plouf ! - tombe dans l'océan et se noie. L'endroit, les Dardanelles, est également connu sous le nom d'Hellespont... Quant à Phrixus, il parvient jusqu'en Colchide où il sacrifie le Bélier en l'honneur de Zeus - qui transforme l'animal en constellation. Toutefois, on avait pris garde de mettre de côté la toison d'or, offerte au Roi de Colchide. Celle-là même que viendrait bientôt chercher un certain Jason - mais ceci est une autre histoire.


Le Taureau .


                                        Les taureaux ne manquent pas dans la mythologie gréco-romaine, mais le bovin stellaire serait celui dont Zeus avait revêtu la forme pour enlever Europe. Toujours chaud comme la braise, le Dieu tombe amoureux de la belle jeune femme. Craignant cependant la colère de son épouse Héra, il se change en un éblouissant taureau blanc et s’approche de l'objet de sa convoitise, qui joue sur la plage. Sous le charme, l'innocente a l'idée saugrenue de monter sur le dos de la bête qui - ni une, ni deux - part au triple galop dans la mer et l'emmène jusqu'en Crète. Là, reprenant sa véritable apparence, Zeus s'unit à elle - avant de l'abandonner pour repartir sur l'Olympe. Plaquée, Europe se console dans les bras d'Astérios, Roi de Crète. De son union avec le Dieu volage naquirent tout de même trois fils : Minos, Sarpédon, et Rhadamanthe. Minos fera plus tard construire un labyrinthe afin d'y enfermer un autre genre de taureau : le Minotaure. Mais ceci est une autre histoire.

"L'enlèvement d'Europe." (Toile de Noël-Nicolas Coypel - Philadelphia Museum of Art.)

Les Gémeaux.


                                        L'un des signes doubles de l'astrologie, les Gémeaux évoquent les jumeaux Castor et Pollux, également connus sous le nom de Dioscures. Ils sont les enfants de Léda, épouse de Tyndare, et de... Zeus, décidément toujours aussi entreprenant. Le Dieu choisit cette fois de se matérialiser sous la forme d'un cygne pour s'unir à Léda ; la même nuit, la coquine visite la couche de son époux légitime. De cette double union naissent deux œufs : le premier contient Hélène et Pollux (fils de Zeus) le second Clytemnestre et Castor (fils du Roi.)

                                        En grandissant, les deux garçons s'attachent profondément l'un à l'autre et une grande complicité les unit. Bon sang ne saurait mentir, les jumeaux multiplient les exploits, accompagnent par exemple Jason dans sa conquête de la Toison d'Or. Mais les jumeaux sont tués au combat et Zeus place son fils Pollux parmi les étoiles. Or, celui-ci refuse d'être immortel s'il doit être séparé de son cher Castor. Il supplie son père de partager l'immortalité avec son frère et Zeus y consent, réunissant les deux frangins au sein de la constellation des Gémeaux. Pendant ce temps-là, leur sœur Hélène a été enlevée par Pâris, qui déclenche ainsi la guerre de Troie. Mais ceci est une autre histoire.


Castor & Pollux. (Statue de Joseph Nollekens - Victoria & Albert Museum.)


Le Cancer.


                                         Cette fois, Zeus n'y est pour rien ! Le Cancer est l'un des rares signes que le Roi des Dieux n'a pas lui-même placé au firmament. La créature - carcinos en Grec, soit écrevisse - est liée au mythe d’Héraclès.

                                        Parmi ses douze travaux, le héros doit combattre l'hydre de Lerne, monstrueux serpent multicéphale (Vous savez : dès qu'on lui coupe une tête, il en repousse deux à la place.) Or, cette charmante créature n'est pas la seule occupante de Lerne puisqu'on y trouve aussi le futur Cancer, placé là par Héra qui exècre notre héros. L'idée, c'est que l'écrevisse détourne l'attention d'Héraclès pour donner l'avantage à l'Hydre. Malheureusement pour l'écrevisse (et pour l'Hydre), le plan ne fonctionne pas comme prévu : la bestiole mord bien Héraclès au talon, mais celui-ci l'écrase d'un simple coup de pied. Magnanime, Héra  récompense toutefois le sacrifice du Cancer en le plaçant parmi les constellations. Et Héraclès extermine l'Hydre et passe aux travaux suivants. Mais ceci... (Vous avez saisi l'idée ?!)


Héraclès attaqué par Carcinos, tandis qu'il combat l'hydre. (Vase attique - ©Bibi Saint-Pol via wikipedia.)


Le Lion.


                                        Revoici Héraclès puisque le lion zodiacal n'est autre que le lion de Némée, que le Héros affronte au cours du premier de ses douze Travaux. Fruit des amours d'Echidna et de de Typhon, ce fauve redoutable élevé par Héra terrorise la vallée de Némée. Héraclès tente d'abord d'abattre la bête de ses flèches, mais celles-ci effleurent à peine la peau de l'animal. Il n'a pas davantage de succès lorsqu'il essaye de le tuer à coups d'épée ou de massue : la massue s'abat sur le crâne de l'animal dans un choc formidable... et se brise en mille morceaux ! Désarmé, Héraclès saisit alors le lion par le cou, et il l'étrangle à mains nues. Au passage, il dépèce le cadavre et endosse la peau du monstre, qui s'est avérée si solide, pour s'en faire une armure. Pour commémorer l'exploit de son fils, Zeus place le Lion au nombre des constellations.


"Hercule étranglant le lion de Némée." (Esquisse de Pierre-Paul Rubens - ©Harvard Art Museum.)


La Vierge.


                                        Il est déjà plus difficile de relier la Vierge à une légende mythologique précise. On la rapproche de plusieurs divinités - comme Isis ou Déméter - mais sans lui attacher un récit spécifique. Cependant, on évoque le plus souvent Astrée : sœur de la Pudeur, cette jeune femme vertueuse, Déesse de la justice, était la fille de Zeus et de Thémis. Aux temps heureux de l'Âge d'or, où les Hommes ne connaissaient que la paix, l'amour et la prospérité, elle vivait parmi les mortels. Mais c'était trop beau pour durer : la situation dégénéra avec l'apparition des guerres et des crimes, et tout partit en vrille. On était entré dans l'Âge de Bronze, et ça n'allait pas s'améliorer ensuite... Désabusée par les perversions de l'âme humaine et la déliquescence du monde, Astrée mit un terme à son séjour terrestre et se retira dans les Cieux, sous la forme de la constellation de la Vierge.


"Astrée quittant les bergers." (Toile de Salvador Rosa - The Yorck Project via wikipedia.)